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Tournée des Droits Civiques: Campagnes juridiques – Lemuel Penn, Martyr des Droits Civiques

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Lemuel Penn a été abattu par des night riders du Ku Klux Klan le 11 juillet 1964, neuf jours seulement après l’adoption de la Loi sur les droits Civiques de 1964. La nouvelle loi fédérale, qui interdisait la discrimination raciale dans l’emploi et par les entreprises et autres installations desservant le public, a été considérée par les ségrégationnistes du Sud comme une violation du droit des Blancs à pratiquer l’exclusion raciale.

Penn a été assassiné près d’Athens, en Géorgie, alors qu’il rentrait chez lui à Washington après deux semaines d’entraînement de la réserve de l’armée à Fort Benning, en Géorgie. Ses deux compagnons, d’autres réservistes, n’ont pas été blessés. Le meurtre a fait les nouvelles nationales. Le président Lyndon Baines Johnson a condamné le terrorisme racial et a promis de résoudre rapidement l’affaire. « Penn a été tué sans raison autre qu’il était noir et sa voiture portait des plaques CC », a déclaré le journaliste et auteur Bill Shipp, qui a écrit sur l’incident. « La raison initiale de notre suivi des hommes de couleur était que nous avions entendu dire que Martin Luther King pourrait faire de la Géorgie un terrain d’essai », a avoué le chauffeur de ceux qui ont tiré sur Penn.

Une enquête du FBI a rapidement conduit à l’arrestation de deux hommes, mais lors d’un procès supervisé par un juge ouvertement opposé à la Loi sur les droits civiques, un jury entièrement blanc les a acquittés. En 1966, dans la première affaire fédérale plaidée en vertu de la nouvelle loi, les deux ont été reconnus coupables de violation des droits civils de Penn et condamnés à seulement dix ans de prison.

Au moment de sa mort à l’âge de 49 ans, Penn était directeur de l’éducation industrielle et des adultes au bureau du surintendant adjoint des écoles publiques de Washington. Dans la Réserve de l’Armée, il avait atteint le grade de lieutenant-colonel. Lui et sa femme Georgia, qui enseignait l’économie domestique, vivaient avec leurs trois enfants au 1622 Upshur Street NW.

Penn est honoré sur un marqueur érigé par le Comité commémoratif Lemuel Penn de la Georgia Historical Society et l’église baptiste de Colbert Grove dans le comté de Madison, en Géorgie. Son nom apparaît également sur le Mémorial des droits civiques du Southern Poverty Law Center à Montgomery, en Alabama.