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Kristian Birkeland

No início do século 20 Kristian Birkeland (1867-1917), um cientista norueguês de curiosidade insaciável, abordadas questões que tinha vexado cientistas Europeus durante séculos. Por que as luzes do Norte aparecem no alto quando o campo magnético da Terra é perturbado? Como as tempestades magnéticas estão conectadas a distúrbios no sol? Para responder a essas perguntas, Birkeland interpretou suas simulações laboratoriais avançadas e campanhas ousadas no deserto do Ártico à luz das leis recém-descobertas de Maxwell de eletricidade e magnetismo. As idéias de Birkeland foram descartadas por décadas, apenas para serem justificadas quando os satélites podiam voar acima da atmosfera da Terra. Diante do esgotamento dos estoques de salitre chileno e da consequente perspectiva de fome em massa, Birkeland mostrou seu lado prático, inventando o primeiro método de escala industrial para extrair fertilizantes à base de nitrogênio do ar. Norsk Hydro, uma das maiores indústrias da Noruega moderna, é uma homenagem viva ao seu gênio. Na esperança de demonstrar o que agora chamamos de vento solar, Birkeland mudou-se para o Egito em 1913. Isolado de seus amigos pela Grande Guerra, Birkeland ansiava por comemorar seu 50º aniversário na Noruega. A única passagem segura para casa, através do Extremo Oriente, o trouxe para Tóquio, onde no final da primavera de 1917 ele faleceu.