Articles

Kristian Birkeland

aan het begin van de 20e eeuw ging Kristian Birkeland (1867-1917), een Noorse wetenschapper van onverzadigbare nieuwsgierigheid, in op vragen die Europese wetenschappers eeuwenlang hadden gepest. Waarom verschijnen het noorderlicht boven ons als het magnetisch veld van de aarde verstoord is? Hoe zijn magnetische stormen verbonden met verstoringen op de zon? Om deze vragen te beantwoorden interpreteerde Birkeland zijn vooruitstrevende laboratoriumsimulaties en gedurfde campagnes in de Arctische wildernis in het licht van Maxwell ‘ s nieuw ontdekte wetten van elektriciteit en magnetisme. Birkelands ideeën werden decennialang verworpen, alleen om te worden gerechtvaardigd wanneer satellieten boven de atmosfeer van de aarde konden vliegen. In het licht van de uitputting van de Chileense salpetervoorraden en het vooruitzicht van massale hongersnood, toonde Birkeland zijn praktische kant door de eerste methode op industriële schaal uit te vinden om meststoffen op basis van stikstof uit de lucht te halen. Norsk Hydro, een van de grootste industrieën van Noorwegen, is een levend eerbetoon aan zijn genie. In de hoop wat we nu de zonnewind noemen te demonstreren, verhuisde Birkeland in 1913 naar Egypte. Geïsoleerd van zijn vrienden door de grote oorlog, wilde Birkeland zijn 50ste verjaardag in Noorwegen vieren. De enige veilige doorgang naar huis, via het Verre Oosten, bracht hem naar Tokio waar hij in het late voorjaar van 1917 overleed.