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Mouvement Lyceum et Éducation des adultes

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Combler les lacunes. Bien que certaines formes d’éducation des adultes aient toujours existé aux États-Unis, le début du XIXe siècle a été remarquable par l’expansion spectaculaire du nombre de voies qu’une personne avide de connaissances pouvait emprunter. Les nouvelles possibilités d’apprentissage et les nouvelles sources d’information pour un public de plus en plus alphabétisé compensent dans une certaine mesure l’insuffisance des établissements d’enseignement traditionnels. Les magazines ont prospéré, et alors que la plupart se sont pliés après une courte vie, quelques-uns ont enduré. La North American Review, fondée en 1815, était l’un des périodiques les plus populaires et les plus anciens de l’époque. Des millions de femmes ont lu avec dévotion le livre de Godey’s Lady, qui a commencé à paraître en 1830 et a survécu jusqu’en 1898. Les adultes désireux d’apprendre ont également soutenu le commerce en plein essor du colportage de livres de maison en maison. Les ventes de romans américains, de classiques européens, de livres de conseils, de textes théologiques, etc. ont explosé. Samuel Griswold Goodrich, éditeur de 1816 à sa mort en 1860, estime que les ventes annuelles de livres atteignent 12,5 millions de dollars en 1850. À une époque où les œuvres de fiction ordinaires coûtaient entre deux dollars et aussi peu que vingt-cinq cents, ce chiffre représentait une quantité stupéfiante de livres. Les libraires, les bibliothèques privées par abonnement et les bibliothèques publiques financées par l’impôt (qui sont apparues pour la première fois en nombre dans les années 1830) ont toutes essayé de combler la faim de lecture de l’Amérique. Mais l’auto-instruction ne se limitait pas à la lecture. À cette époque de didactisme intense, il y avait aussi des sociétés, des associations et des instituts de toutes sortes dans lesquels des programmes de conférences et de discussions avaient lieu.

MOUVEMENT DES BIBLIOTHÈQUES PUBLIQUES

À une époque où les établissements d’enseignement supérieur formels touchaient rarement la vie de la plupart des Américains, la diffusion des connaissances dans toutes les classes était favorisée par diverses entreprises publiques et commerciales. L’un des moyens les plus importants de satisfaire la demande croissante de connaissances d’un public de plus en plus alphabétisé était la bibliothèque publique. En 1830, il existait plusieurs variétés de bibliothèques privées, telles que les bibliothèques d’apprentis, les bibliothèques d’abonnement et les bibliothèques de lycées. Plus durables à long terme, cependant, étaient les bibliothèques publiques gratuites qui ont commencé à apparaître à Boston et dans d’autres villes de la Nouvelle-Angleterre dans les années 1830.En 1849, le New Hampshire a adopté la première loi autorisant les bibliothèques financées par l’impôt à l’échelle de l’État. Le Massachusetts a emboîté le pas en deux ans. Comme la croisade des écoles publiques, le mouvement des bibliothèques publiques incarnait la foi sans bornes de l’époque dans les institutions publiques en tant qu’agents de l’amélioration de soi et de la perfection de la société.

Source : Robert L. Church, Education in the United States: An Interpretive History (New York : Free Press, 1976).

Lycées. La forme d’éducation populaire pour adultes la plus connue et la plus réussie au cours de cette période était l’American Lyceum. L’organisation a été fondée en 1826 par Josiah Holbrook, un riche fermier du Connecticut devenu scientifique amateur, et se composait de groupes locaux qui parrainaient des conférences publiques sur divers sujets. Holbrook a créé le premier lycée à Millbury, Massachusetts, appelé Millbury Lyceum No. 1, branche du Lycée américain. Sa vision en 1826 était  » d’établir sur un plan uniforme, dans chaque ville et chaque village, une société d’amélioration mutuelle. »En quelques mois, alors que l’enthousiasme de Holbrook s’étendait aux comtés voisins, une douzaine de villages voisins suivirent l’exemple de Millbury. Les lycées se sont développés rapidement

et, en 1831, les organisateurs ont formé un Lycée national avec une constitution qui proposait « l’avancement de l’éducation » et « la diffusion générale des connaissances. » En 1840, trente-cinq cents villes avaient des lycées. Bien que la plupart de ces groupes locaux ne soient pas particulièrement importants, les adhésions de deux et trois cents membres n’étaient pas rares, et le lycée de Salem, dans le Massachusetts, compterait environ douze cents membres. Bien que le mouvement lyceum se soit propagé rapidement, il ne s’est pas propagé uniformément. Prospère mieux en Nouvelle-Angleterre et dans les villes des États du Middle Atlantic, la fièvre du lyceum était moins contagieuse parmi la population dispersée du Midwest tandis que le Sud restait presque immunisé. Florissant à la fin des années 1820 et tout au long des années 1830, l’enthousiasme et l’intérêt pour les lycées ont commencé à s’estomper peu de temps avant le déclenchement de la guerre civile. Pourtant, la manie du lycée des années 1820 et 1830 constituerait la base d’un phénomène similaire de conférences populaires plus tard dans le siècle, le mouvement Chautauqua.

Enseignants savants. Bien que les lycées aient organisé de nombreuses activités et événements locaux, l’objectif principal du programme était la conférence publique. Les lycéens, y compris les hommes professionnels, les marchands, les agriculteurs, les artisans et un grand nombre de femmes de la classe moyenne, exigeaient un apprentissage instructif, agréable et utile. Pour répondre à cette demande, les lycées ont présenté des conférences sur une grande variété de sujets. En 1838, par exemple, les sujets abordés au lyceum de Salem, dans le Massachusetts, comprenaient « Le caractère et les coutumes des Indiens d’Amérique du Nord », « Les causes de la Révolution américaine », « L’Éducation scolaire commune », « Les droits légaux des Femmes » et « Les Sources de la Richesse nationale. » Le lyceum de Concord, dans le Massachusetts, a parrainé à lui seul quelque 784 conférences, 105 débats et 14 concerts au cours de ses premières années d’existence. Les débats au lycée étaient aussi vastes et animés que les conférences et couvraient des questions telles que l’immortalité de l’âme, l’emprisonnement pour dette et l’opportunité d’éduquer les femmes. Les conférenciers étaient aussi divers que les sujets et, avant 1840, se composaient souvent d’habitants ambitieux qui souhaitaient montrer leur apprentissage devant des voisins reconnaissants. Au lycée de Concord, par exemple, les résidents locaux ont présenté 301 des 784 conférences; le discours de janvier 1838 à la Young Men’s Lyceum Association de Springfield, dans l’Illinois, a été prononcé par un obscur législateur et avocat de l’État local nommé Abraham Lincoln. Avec le temps, cependant, le public a commencé à exiger des hommes de réputation, d’éloquence et de présence capables d’attirer et de retenir leur attention. Peu à peu, il y a eu quelques conférenciers de renommée nationale qui ont voyagé à travers la Nouvelle-Angleterre et les États du Moyen-Atlantique, donnant des conférences sur le circuit du lycée. Le philosophe yankee Ralph Waldo Emerson était de loin le conférencier littéraire le plus populaire d’un groupe comprenant des personnalités telles que Herman Melville, Nathaniel Hawthorne, Henry David Thoreau, Noah Webster et Calvin Stowe. Des réformateurs tels que Horace Mann et Henry Barnard étaient également de fréquents orateurs au lycée. Dès le début du mouvement lyceum, Holbrook avait fait de l’éducation publique l’une de ses principales considérations, et Mann, Barnard et d’autres ont utilisé la scène du lycée pour galvaniser le soutien aux systèmes scolaires communs, État après État.