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L’artiste Michaelina Wautier, la  » Grande Dame du baroque « , Reçoit enfin une Rétrospective

Quelque 300 ans avant l’arrivée des Guerrilla Girls, une artiste belge nommée Michaelina Wautier a bouleversé les représentations dominées par les hommes du nu féminin en tournant son regard sur le corps masculin.

Le résultat – une scène monumentale de débauche païenne intitulée « Le Triomphe de Bacchus » (c. 1643-59) – représente le dieu du vin, capturant chaque pli de la graisse charnue et corpulente qui menace de se répandre sur la peau de l’animal drapée sur ses reins. Alors que les yeux glacés de Bacchus se tournent vers une vigne de raisins verts, ses lèvres s’ouvrent pour recevoir des éclaboussures du jus du fruit. Wautier elle-même, déguisée en adepte à poitrine nue de la divinité romaine, est perchée à l’extrême droite de l’œuvre. Elle est la seule figure à rencontrer de front le regard du spectateur.

« Bacchus » est une œuvre d’une rare puissance sensuelle, d’autant plus impressionnante qu’elle a été peinte plus de 200 ans avant que la plupart des femmes ne soient autorisées à suivre des cours de dessin de la vie dans le rôle d’artiste plutôt que de muse. Tel était le don de Wautier, dont les talents de croisement des genres font l’objet de Michaelina: Baroquo’s Leading Lady, une nouvelle exposition co-sponsorisée par le Musée anversois aan de Stroom (MAS) et le Rubenshuis.

Olivia McEwan d’Hyperallergic rapporte que la rétrospective — la première de Wautier – comprend environ 30 œuvres allant des portraits aux peintures de genre et aux thèmes religieux. Sans son sexe, soutient la conservatrice Katline Van der Stighelen, les œuvres auraient été considérées du même souffle que l’art des grands contemporains masculins du XVIIe siècle, tels que Peter Paul Rubens et Anthony van Dyck; au lieu de cela, elles ont été largement omises du canon.

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Michaelina Wautier, « Autoportrait », 1640 (Collection privée)

Le spectacle offre un portrait vaste mais intime de l’énigme du 17ème siècle. Bien que peu de choses sur la vie de Wautier soient connues aujourd’hui, les chercheurs pensent qu’elle est née à Mons, en Belgique, en 1604. À 34 ans, elle s’installe à Bruxelles avec son frère cadet Charles, un autre peintre. Elle est restée dans la ville jusqu’à sa mort en 1689.

Van der Stighelen raconte à Tin Vancutsem, du magazine de voyage Timeless, que Wautier est probablement issue d’une famille de grande classe, car son travail révèle une connaissance approfondie de la mythologie et du symbolisme classiques. Bien que cette attitude progressiste ait pu causer des problèmes parmi les contemporains conservateurs, Van der Stighelen note que la position de Wautier dans « un environnement exceptionnellement exclusif » — l’archiduc Léopold-Willem était un admirateur, comptant quatre de ses œuvres parmi sa vaste collection — lui a permis d’agir avec plus d’impunité.

Il est possible, écrit McEwan d’Hyperallergic, que Wautier ait même eu accès à des modèles vivants, un privilège refusé à la plupart des femmes de son temps.

L’historien de l’art Pierre-Yves Kairis a découvert le travail de Wautier lors de recherches sur son frère Charles. Dans une interview avec MAS, il explique qu’il a reconnu que son travail montrait une expertise dans un éventail de genres à une période où la plupart des femmes peintres étaient « au mieux tolérées pour peindre des fleurs. »

L’habileté de Wautier, ainsi que son omission complète de l’historiographie, signifient que beaucoup de ses œuvres ont probablement été mal attribuées aux hommes. Selon José da Silva, du journal d’art, un tableau initialement attribué à l’artiste flamand Jacob Van Oost, « À chacun sa fantaisie », a été mis aux enchères juste après l’ouverture de la nouvelle exposition. Incertain de l’attribution de Van Oost, le personnel de la maison de vente aux enchères a contacté Van der Stighelen, qui a ensuite identifié l’œuvre comme étant celle de Wautier en fonction de « fortes similitudes stylistiques avec ses autres œuvres. »

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Michaelina Wautier, « À chacun sa fantaisie », 1655 (Fondation Phoebus)

L’œuvre, qui date d’environ 1655, représente deux jeunes garçons conspirant sur un œuf à la coque. Il a été acheté par la Fondation Phoebus pour environ 562 000 $ et a depuis été intégré au salon d’Anvers.

Les historiens de l’art gardent espoir que d’autres œuvres de Wautier apparaîtront, peut-être sauvées d’une mauvaise attribution comme « Chacun à sa fantaisie. »Comme le dit Ben van Beneden, directeur de Rubenshuis à da Silva, « Étant donné qu’elle a eu une très longue vie, je suis sûr qu’à partir de maintenant, de nombreuses autres œuvres apparaîtront. »

La Rubenshuis a déjà tenté de retrouver six œuvres de Wautier manquantes. Selon le site Web du musée, cinq constituent une série connue sous le nom de « Les Cinq Sens », tandis que le dernier est une nature morte intitulée « Guirlande avec papillon. »Les peintures apparaissent dans de nombreux documents de collection et catalogues de vente aux enchères, mais la piste se refroidit après 1975 et 1985, respectivement.

Écrivant pour le magazine Apollo, le commissaire Van der Stighelen, qui a mené la charge de relancer l’intérêt pour Michaelina, explique que la tâche de convaincre les éditeurs et les musées de consacrer des ressources financières à une artiste inconnue — en particulier une femme — était une bataille difficile, mais qui valait la peine d’être engagée.

« Michaelina Wautier était tout ce que la plupart des femmes de l’époque ne pouvaient pas être: multiforme, idiosyncratique, décomplexée », explique Van der Stighelen dans son interview avec Vancutsem de Timeless Travel. « une femme fascinante, sûre d’elle, très talentueuse qui pour une fois n’est pas une victime, quelqu’un qui a une formation et utilise son talent pour créer les œuvres qu’elle veut faire, pas celles qui lui ont été imposées par son environnement. »

Michaelina: La Grande Dame du Baroque est exposée au Musée anversois aan de Stroom (MAS) jusqu’au 2 septembre.