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Kristian Birkeland

Au début du XXe siècle, Kristian Birkeland (1867-1917), un scientifique norvégien d’une curiosité insatiable, a abordé des questions qui avaient vexé les scientifiques européens pendant des siècles. Pourquoi les aurores boréales apparaissent-elles au-dessus de la Tête lorsque le champ magnétique terrestre est perturbé? Comment les orages magnétiques sont-ils liés aux perturbations du Soleil ? Pour répondre à ces questions, Birkeland a interprété ses simulations de laboratoire avancées et ses campagnes audacieuses dans la nature sauvage de l’Arctique à la lumière des lois nouvellement découvertes de l’électricité et du magnétisme de Maxwell. Les idées de Birkeland ont été rejetées pendant des décennies, pour être justifiées lorsque les satellites pouvaient voler au-dessus de l’atmosphère terrestre.

Face à l’épuisement des stocks de salpêtre chilien et à la perspective conséquente d’une famine massive, Birkeland a montré son côté pratique, inventant la première méthode à l’échelle industrielle pour extraire les engrais azotés de l’air. Norsk Hydro, l’une des plus grandes industries de la Norvège moderne, est un hommage vivant à son génie.

Dans l’espoir de démontrer ce que nous appelons maintenant le vent solaire, Birkeland s’installe en Égypte en 1913. Isolé de ses amis par la Grande Guerre, Birkeland aspirait à fêter ses 50 ans en Norvège. Le seul passage sûr chez lui, via l’Extrême-Orient, l’a amené à Tokyo où il est décédé à la fin du printemps 1917.