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Kristian Birkeland

All’inizio del xx secolo Kristian Birkeland (1867-1917), uno scienziato norvegese di insaziabile curiosità, affrontò domande che avevano infastidito gli scienziati europei per secoli. Perché l’aurora boreale appare sopra la testa quando il campo magnetico terrestre è disturbato? In che modo le tempeste magnetiche sono collegate ai disturbi del Sole? Per rispondere a queste domande Birkeland interpretò le sue avanzate simulazioni di laboratorio e le audaci campagne nel deserto artico alla luce delle leggi dell’elettricità e del magnetismo appena scoperte da Maxwell. Le idee di Birkeland furono respinte per decenni, solo per essere rivendicate quando i satelliti potevano volare sopra l’atmosfera terrestre.

Di fronte all’esaurimento delle scorte di salnitro cileno e alla conseguente prospettiva di fame di massa, Birkeland mostrò il suo lato pratico, inventando il primo metodo su scala industriale per estrarre fertilizzanti a base di azoto dall’aria. Norsk Hydro, una delle più grandi industrie della Norvegia moderna, rappresenta un tributo vivente al suo genio.

Sperando di dimostrare quello che ora chiamiamo il vento solare, Birkeland si trasferì in Egitto nel 1913. Isolato dai suoi amici dalla Grande Guerra, Birkeland desiderava festeggiare il suo 50 ° compleanno in Norvegia. L’unico passaggio sicuro a casa, attraverso l’Estremo Oriente, lo portò a Tokyo dove nella tarda primavera del 1917 morì.