Articles

Epidemie

I parassiti sono onnipresenti – la maggior parte degli organismi viventi sono parassiti in una forma o nell’altra – e sono la modalità predominante della vita sul pianeta – poiché quasi tutti gli organismi viventi sono parassitati e persino i parassiti hanno parassiti.

“Le grandi pulci hanno piccole pulci sulla schiena per morderle,
E le piccole pulci hanno pulci minori, e così all’infinito.”

Ci sono due modi per pensare ai tipi di parassiti che incontriamo. Il primo è una classificazione tassonomica che divide tutti gli agenti patogeni e parassiti in gruppi tassonomici a seconda della loro relazione con altri organismi. Questi gruppi includono virus, batteri, elminti, pulci, zecche ecc. Le categorie si basano su quanto sono correlate per discendenza comune e non per come appaiono. Quindi, pipistrelli e uccelli volano ma sono in gruppi diversi perché uno è un mammifero e l’altro un uccello

Il secondo, è quello di fare una divisione funzionale che riflette le caratteristiche biologiche fondamentali e in questo caso li dividiamo semplicemente in due grandi gruppi noti come microparassiti e macroparassiti rispettosamente.

Come suggerisce il nome, micro è piccolo e macro è più grande. Ma più che essere piccolo vs grande le diverse categorie hanno modi di vita molto diversi.

Questi due gruppi hanno caratteristiche biologiche molto diverse, il che significa che l’epidemiologia è diversa. I microparassiti si replicano all’interno dell’ospite mentre i macroparassiti hanno uno stadio di trasmissione speciale all’esterno dell’ospite. Con i macroparassiti, ogni parassita è entrato nel corpo dell’ospite un nuovo.

Come tale, l’impatto dei macroparassiti è una funzione del numero di macroparassiti che si trovano all’interno dell’ospite – con solo pochi l’ospite può essere in grado di tollerare l’infezione, più hai il più malato ti senti e se ne hai molti la probabilità è che tu stia per morire. Una conseguenza è che gli ospiti hanno spesso un livello moderato di infezione in modo che i parassiti riducono la condizione e tendono a causare morbilità piuttosto che mortalità. La morbilità è una meravigliosa parola inglese antica che significa i sintomi malsani di letargia associati a una malattia.

Questa morbilità significa che l’impatto che i parassiti hanno sull’ospite tende ad essere sub-letale. Quindi i parassiti riducono la capacità competitiva dell’ospite, riducono la loro capacità di allevare la loro prole e anche se l’infezione non è nei loro giovani può provocare il giovane non essere sano o addirittura la loro morte.

I macroparassiti tendono a comprendere una risposta immunitaria complessa e poiché i pesi da moderati a inferiori sono tollerati, le infezioni possono essere persistenti e durare per la maggior parte della tua vita. Al contrario i microparassiti ti danno un’infezione a breve termine che porta a una crisi da cui muori o guarisci.

In effetti c’è uno studio interessante su una tenia parassitaria di un ratto in cui la tenia è sopravvissuta più a lungo del suo ospite e la tenia viene spostata da un ospite all’altro e successivamente trapiantata per durare almeno 5 volte più a lungo del suo ospite.

Un esempio utile di un’infezione microparassita sarebbe il virus del freddo, che si riproduce all’interno del tuo corpo trasformando le tue cellule in fabbriche virali rilasciando più virus.

Poiché abbiamo menzionato i virus, iniziamo con questi. Sono molto piccoli e molte centinaia di volte più piccoli delle cellule umane che infettano. Si sviluppano solo all’interno delle cellule ospiti. Molte malattie umane come il comune raffreddore, l’HIV, il morbillo e l’herpes sono dovute a virus, ma sono anche parassiti di molti altri tipi di vita come batteri, funghi, piante e animali non umani.

Ancora più piccoli del virus sono i prioni che sono proteine piegate in modo anomalo che consente loro di essere infettive. Molti prioni non sono parassiti ma alcuni lo sono e il nome deriva da questi: infezione proteinacea. Possono causare malattie devastanti come la scrapie nelle pecore, la malattia della mucca pazza e le malattie debilitanti degli esseri umani chiamate malattia di Creutzfeldt-Jacob e Kuru. Quest’ultimo, che si traduce come la malattia ridere in una lingua papua Nuova Guinea, si diffonde come la gente mangia il cervello degli altri – meglio evitare! I prioni sicuramente non sono vivi, ma è interessante notare che possono evolvere e il nostro genoma porta la firma della co-evoluzione mentre ci siamo evoluti difese contro di loro.

Il prossimo sulla nostra lista sono i batteri. I batteri sono in genere molto più grandi del virus, anche se c’è una sovrapposizione con il virus più grande che è più grande dei batteri più piccoli. Molti batteri sono altamente benefici per gli esseri umani e altri vivono su di noi in modo commensale (né danneggiare né aiutare).

I funghi sono anche microrganismi perché possono verificarsi in uno stadio unicellulare. Anche se quando vedi o mangi un fungo saresti perdonato per non aver pensato che fosse un micro-niente. Noi umani inaliamo quotidianamente milioni di spore fungine e il nostro sistema immunitario li combatte costantemente. Per i malati di AIDS il cui sistema immunitario si rompe, sono spesso uccisi da malattie fungine che sarebbero benigne in un adulto sano.