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La malaria è una malattia potenzialmente mortale che uccide oltre un milione di persone ogni anno. La malattia è causata da parassiti della malaria, che vengono trasmessi da zanzare infette e iniettati nel flusso sanguigno.

Ci sono cinque specie di parassita della malaria che sono noti per causare malattie negli esseri umani, di cui Plasmodium knowlesi è il più recentemente identificato. In precedenza si pensava di infettare solo le scimmie, i ricercatori hanno dimostrato che P. le infezioni knowlesi sono ampiamente distribuite nel sud-est asiatico e che è una causa significativa di malaria nel Borneo malese. Fino ad ora, non era chiaro se l’infezione fosse trasmessa da persona a persona o fosse passata da scimmie infette.

I ricercatori guidati dal professor Balbir Singh presso il Malaria Research Centre, Universiti Malaysia Sarawak, collaborando con il Dipartimento di Salute dello Stato di Sarawak, la St George’s University di Londra e la London School of Hygiene and Tropical Medicine, hanno esaminato campioni di sangue da 108 macachi selvatici provenienti da diverse località della divisione Sarawak nel Borneo malese. I loro risultati rivelano che il 78% è stato infettato dal P. knowlesi specie di parassita della malaria, e molti sono stati infettati con uno o più di altre quattro specie di scimmia parassiti della malaria che non sono ancora stati trovati in esseri umani

confrontando l’identità molecolare dei parassiti dalle scimmie e quelli isolati da pazienti con knowlesi malaria, il team è stato in grado di costruire un quadro della storia evolutiva del parassita e il suo ospite preferito. La loro analisi rivela che la trasmissione delle specie knowlesi è più comune tra le scimmie selvatiche, che dalle scimmie agli esseri umani, e che le scimmie rimangono l’ospite dominante.

“I nostri risultati indicano fortemente che P. knowlesi è una zoonosi in quest’area, vale a dire che è passata dalle zanzare dalle scimmie infette agli esseri umani, con le scimmie che fungono da ospite serbatoio”, spiega il professor Singh. “Tuttavia, con la deforestazione che minaccia l’habitat delle scimmie e l’aumento della popolazione umana, è facile vedere come questa specie di malaria potrebbe passare agli umani come ospite preferito. Ciò ostacolerebbe anche gli attuali sforzi volti a eliminare la malaria.”

Sulla base dei dati molecolari, i ricercatori stimano che le specie di malaria knowlesi si siano evolute dalle sue specie ancestrali tra 98 000 e 478 000 anni fa. Questo precede insediamento umano nella zona, il che significa che le scimmie sono per lo più probabilità di essere stato l ” ospite iniziale per il parassita quando la specie prima emerse. Questa stima indica anche che la specie è vecchia quanto, o più vecchia di, i due parassiti umani della malaria più comuni, P. falciparum e P. vivax.