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Movimiento de Liceos y Educación de Adultos

Fuente

Llenar los vacíos. Si bien algunas formas de educación de adultos siempre habían existido en los Estados Unidos, el comienzo del siglo XIX fue notable por la dramática expansión en el número de vías que una persona con sed de conocimiento podía recorrer. Las nuevas opciones de aprendizaje y fuentes de información para un público cada vez más alfabetizado compensan en cierta medida la insuficiencia de las instituciones educativas tradicionales. Las revistas florecieron, y aunque la mayoría se doblaron después de una corta vida, algunas sobrevivieron. The North American Review, fundada en 1815, fue una de las publicaciones periódicas más populares y de mayor duración de la época. Millones de mujeres leyeron con devoción el Libro de damas de Godey, que comenzó a publicarse en 1830 y sobrevivió hasta 1898. Los adultos deseosos de aprender también apoyaron el floreciente negocio de venta de libros casa por casa. Las ventas de novelas estadounidenses, clásicos europeos, libros de consejos, textos teológicos y más aumentaron. Samuel Griswold Goodrich, un editor desde 1816 hasta su muerte en 1860, estimó que las ventas anuales de libros alcanzaron los 12,5 millones de dólares en 1850. En un momento en que las obras ordinarias de ficción costaban desde dos dólares hasta veinticinco centavos, esta cifra representaba una cantidad asombrosa de libros. Los libreros, las bibliotecas de suscripción privada y las bibliotecas públicas financiadas con impuestos (que aparecieron por primera vez en números en la década de 1830) trataron de llenar el hambre de lectura de los Estados Unidos. Pero la auto-instrucción no se limitaba a la lectura. En esta era de intenso didacticismo, también había sociedades, asociaciones e institutos de todo tipo en los que se llevaban a cabo programas de conferencias y discusiones.

MOVIMIENTO DE BIBLIOTECAS PÚBLICAS

En un momento en que las instituciones formales de educación superior rara vez tocaban la vida de la mayoría de los estadounidenses, la difusión del conocimiento entre todas las clases se promovía a través de una variedad de empresas públicas y comerciales. Uno de los medios más importantes para satisfacer la creciente demanda de conocimientos de un público cada vez más alfabetizado era la biblioteca pública. En 1830 existían varias variedades de bibliotecas privadas, como bibliotecas para aprendices, bibliotecas de suscripción y bibliotecas de liceos. Más duraderas a largo plazo, sin embargo, fueron las bibliotecas públicas gratuitas que comenzaron a aparecer en Boston y otras ciudades de Nueva Inglaterra en la década de 1830. En 1849, New Hampshire aprobó la primera ley que autorizaba las bibliotecas respaldadas por impuestos a nivel estatal. Massachusetts hizo lo mismo en dos años. Al igual que la cruzada de escuelas públicas, el movimiento de bibliotecas públicas personificó la fe ilimitada de la época en las instituciones públicas como agentes de superación personal y perfección de la sociedad.

Fuente: Robert L. Church, Education in the United States: An Interpretive History (Nueva York: Free Press, 1976).

Liceos. La forma más conocida y exitosa de educación popular de adultos durante el período fue el Liceo Americano. La organización fue fundada en 1826 por Josiah Holbrook, un rico granjero de Connecticut convertido en científico aficionado, y consistía en grupos locales que patrocinaban conferencias públicas sobre varios temas. Holbrook estableció el primer lyceum en Millbury, Massachusetts, llamado Millbury Lyceum No. 1, rama del American Lyceum. Su visión en 1826 era » establecer sobre un plan uniforme, en cada pueblo y aldea, una sociedad para el mejoramiento mutuo.»En cuestión de meses, a medida que el entusiasmo de Holbrook se extendía a los condados vecinos, una docena de aldeas cercanas siguieron el ejemplo de Millbury. Los liceos se desarrollaron

rápidamente, y en 1831 los organizadores formaron un Liceo Nacional con una constitución que proponía «el avance de la educación» y «la difusión general del conocimiento».»Para 1840, treinta y quinientas ciudades tenían liceos. Aunque la mayoría de estos grupos locales no eran particularmente grandes, las membresías de doscientos y trescientos no eran infrecuentes, y el Liceo de Salem en Massachusetts supuestamente contenía unos mil doscientos miembros. Aunque el movimiento del liceo se extendió rápidamente, no se extendió de manera uniforme. Prosperando mejor en Nueva Inglaterra y las ciudades de los estados del Atlántico Medio, la fiebre del liceo era menos contagiosa entre la población dispersa del Medio Oeste, mientras que el Sur permaneció casi inmune. Floreciendo a finales de la década de 1820 y a lo largo de la década de 1830, la emoción y el interés en los liceos comenzaron a desvanecerse poco antes del estallido de la Guerra Civil. Sin embargo, la manía del liceo de las décadas de 1820 y 1830 formaría la base de un fenómeno similar de conferencias populares a finales de siglo, el movimiento Chautauqua.

Profesores universitarios. Aunque los liceos organizaron muchas actividades y eventos locales, el enfoque principal del programa llegó a ser la conferencia pública. Los asistentes al liceo, incluidos hombres profesionales, comerciantes, agricultores, artesanos y un gran número de mujeres de clase media, exigieron un aprendizaje informativo, agradable y útil. Para satisfacer esta demanda, los liceos presentaron conferencias sobre una amplia variedad de temas. En 1838, por ejemplo, los temas del liceo de Salem, Massachusetts, incluían «El Carácter y las Costumbres de los Indios Norteamericanos», «Las Causas de la Revolución Americana», «La Educación Escolar Común», «Los Derechos Legales de la Mujer» y «Las Fuentes de la Riqueza Nacional». El liceo de Concord, Massachusetts, por sí solo patrocinó unas 784 conferencias, 105 debates y 14 conciertos durante sus primeros años de existencia. Los debates del Liceo fueron tan amplios y animados como las conferencias y cubrieron temas como la inmortalidad del alma, el encarcelamiento por deudas y la conveniencia de educar a las mujeres. Los oradores eran tan diversos como los temas y, antes de 1840, a menudo consistían en lugareños ambiciosos que deseaban mostrar su aprendizaje ante vecinos agradecidos. En el liceo Concord, por ejemplo, los residentes locales presentaron 301 de las 784 conferencias; el discurso de enero de 1838 en la Asociación de Liceos para Hombres Jóvenes de Springfield, Illinois, fue dado por un oscuro legislador y abogado estatal local llamado Abraham Lincoln. Con el tiempo, sin embargo, el público comenzó a exigir hombres de reputación, elocuencia y presencia que pudieran captar y mantener su atención. Poco a poco surgieron algunos conferenciantes conocidos a nivel nacional que viajaron por Nueva Inglaterra y los estados del Atlántico Medio, dando charlas en el circuito del liceo. El filósofo yanqui Ralph Waldo Emerson fue, de lejos, el conferenciante literario más popular de un grupo que incluía figuras prominentes como Herman Melville, Nathaniel Hawthorne, Henry David Thoreau, Noah Webster y Calvin Stowe. Reformadores como Horace Mann y Henry Barnard también hablaban con frecuencia en el liceo. Desde el inicio del movimiento del liceo, Holbrook había hecho de la educación pública una de sus principales consideraciones, y Mann, Barnard y otros utilizaron el escenario del liceo para galvanizar el apoyo a los sistemas escolares comunes en un estado tras otro.