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Gira por los Derechos Civiles: Campañas Legales – Lemuel Penn, Mártir de los Derechos Civiles

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Lemuel Penn fue asesinado a tiros por jinetes nocturnos del Ku Klux Klan el 11 de julio de 1964, solo nueve días después de la aprobación de la Ley de Derechos Civiles de 1964. La nueva ley federal, que prohibía la discriminación racial en el empleo y en las empresas y otras instalaciones que servían al público, fue vista por los segregacionistas del sur como una violación del derecho de los blancos a practicar la exclusión racial.

Penn fue asesinado cerca de Athens, Georgia, mientras conducía a su casa en Washington después de dos semanas de entrenamiento de reserva del Ejército en Fort Benning, Georgia. Sus dos compañeros, compañeros reservistas, estaban ilesos. El asesinato salió en las noticias nacionales. El presidente Lyndon Baines Johnson condenó el terrorismo racial y prometió resolver el caso rápidamente. «Penn fue asesinado por la única razón que resultó ser negro y su automóvil tenía placas de CC», dijo el reportero y autor Bill Shipp, quien ha escrito sobre el incidente. «La razón original para seguir a los hombres de color era porque habíamos oído que Martin Luther King podría hacer de Georgia un campo de pruebas», confesó el conductor de los que dispararon a Penn.

Una investigación del FBI llevó rápidamente al arresto de dos hombres, pero en un juicio supervisado por un juez abierto en su oposición a la Ley de Derechos Civiles, un jurado totalmente blanco los absolvió. En 1966, en el primer caso federal argumentado bajo la nueva ley, los dos fueron condenados por violar los derechos civiles de Penn y sentenciados a solo diez años de prisión.

En el momento de su muerte a la edad de 49 años, Penn era director de educación industrial y de adultos en la oficina del superintendente asistente de las Escuelas Públicas de D. C. En la Reserva del Ejército, había alcanzado el rango de teniente coronel. Él y su esposa Georgia, que enseñaba economía doméstica, vivían con sus tres hijos en 1622 Upshur Street NW.

Penn es honrado en un marcador erigido por el Comité Conmemorativo Lemuel Penn de la Sociedad Histórica de Georgia y la Iglesia Bautista Colbert Grove en el Condado de Madison, Georgia. Su nombre también aparece en el Memorial de Derechos Civiles del Southern Poverty Law Center en Montgomery, Alabama.