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Belice: Un Santuario para Manatíes

Los manatíes son algunos de los mamíferos marinos más inusuales e interesantes del mundo. Hay entre 800 y 1000 personas que consideran a Belice su hogar, con su costa altamente propicia para la vida de los manatíes. Estos gigantes juguetones y suaves, a menudo descritos como «Vacas marinas», viven en aguas poco profundas y cálidas. Tienen un metabolismo muy lento, por lo que pasan la mitad del día descansando y nadando lentamente en busca de comida. Las mejores áreas para detectarlos serían: Laguna Norte, ubicada dentro del Santuario de Vida Silvestre de la Bahía de Corozal; Santuario de Vida Silvestre de Swallow Caye ubicado a 7 millas de la Ciudad de Belice; y Santuario de Vida Silvestre de Manatíes de Galespoint, ubicado en la Laguna Sur, cerca de la costa de la parte sur del Distrito de Belice.

Los manatíes todavía se consideran en peligro de extinción en Belice, ya que sus amenazas y la tasa de mortalidad siguen siendo bastante altas. A pesar de que pueden vivir tanto como los humanos, generalmente solo viven hasta 30 años en la naturaleza debido a las actividades humanas amenazadoras. La caza furtiva, que una vez fue la principal amenaza para esta especie, ahora ha sido reemplazada por colisiones de embarcaciones, destrucción del hábitat costero, enredo en aparejos de pesca y contaminación por basura. Por lo tanto, si bien Belice cuenta con la mayor población restante de manatíes antillanos, la conservación y la defensa de ellos deben continuar.

Protegiendo a los Manatíes

Desde 1997, el Instituto de Investigación de Acuarios Marinos de Clearwater (anteriormente Sea to Shore Alliance) ha estado trabajando en Belice para ayudar a estudiar y proteger a los manatíes. Su enfoque se centra en la conservación de los frágiles ecosistemas del mundo y las especies en peligro de extinción que los llaman su hogar. Proteger al manatí en Belice es fundamental porque forman una parte vital de la cultura, el patrimonio y la historia del país. Proporcionan servicios ecosistémicos que benefician a las comunidades costeras y a otras especies silvestres. Los manatíes son principalmente herbívoros; consumen el 10% de su peso diario. Procesan esta vegetación consumida y la liberan al medio ambiente, proporcionando fertilizantes y alimentos para especies más pequeñas.

Muchos turistas acuden a las vías fluviales de Belice para experimentar a estos gentiles gigantes en su hábitat natural. Esto, a su vez, ayuda a la economía local al proporcionar empleos y oportunidades sostenibles a muchos beliceños. El Manatí es a la vez un hermoso símbolo de la cultura en Belice y un animal elegante para presenciar en la naturaleza. Por todas estas razones, es importante continuar con nuestros esfuerzos de conservación y educar al público sobre los manatíes. Podemos ayudar a proteger a los manatíes siendo cuidadosos en el agua y respetando las zonas de no vigilia. Además, al reducir nuestro impacto humano en sus hábitats en Belice y en todo el mundo. Para continuar apoyando a los manatíes, también puede apoyar la conservación de manatíes con Wild Tracks Belize y el Acuario Marino Clearwater.

Escrito por Nelita Castillo