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1994 Premio Albert Lasker

El sacerdote agustino Gregor Mendel comenzó sus estudios de herencia en la década de 1860; a principios del siglo XX, los científicos usaban variaciones de la palabra «gen» y en 1910, la ubicación celular de los llamados «genes» incluso se había identificado con el cromosoma. Aunque décadas de investigación en todo el mundo revelaron continuamente nuevos conocimientos sobre la herencia genética, el descubrimiento central de qué es exactamente un gen abrió las puertas a la investigación genética moderna. Por su papel en la identificación en 1944 del ácido desoxirribonucleico — ADN — como portador de información genética, Maclyn McCarty recibió el Premio Albert Lasker de 1994 por Logros Especiales en Ciencias Médicas.

En 1900, el bacteriólogo alemán Frederick Neufeld había descubierto que las bacterias neumocócicas existen en diferentes tipos, cada una de las cuales provoca una respuesta inmunológica diferente. En ese momento, la ciencia sostenía que las bacterias se reproducen por clonación y, por lo tanto, que los tipos de Neufeld deben ser fijos e inmutables a través de generaciones. Después de la Primera Guerra Mundial, el oficial médico británico Frederick Griffith, mientras trabajaba en una vacuna para la pandemia de gripe española, encontró evidencia que desafiaba esa creencia. Griffith comparó la cepa virulenta tipo III de Streptococcus pneumoniae, llamada «cepa S» por la cápsula lisa de polisacáridos que la rodea, con la cepa avirulenta tipo II, llamada «cepa R» por su aspecto áspero debido a la falta de una cápsula, e hizo un descubrimiento crucial. Aunque el tratamiento térmico mata a las bacterias de la cepa S, existe un «principio transformador» por el cual incluso la cepa S muerta por calor puede convertir a las bacterias de la cepa R avirulentas en un agente infeccioso al proporcionarles de alguna manera la cápsula protectora. Además, descubrió que la cepa R» transformada » retuvo su virulencia adquirida a través de varias generaciones.

Un equipo de científicos del Instituto Rockefeller para la Investigación Médica, incluidos Oswald T. Avery, Colin M. MacLeod y el Dr. McCarty, inmediatamente comenzó el estudio del principio transformador, primero desarrollando un método para transformar bacterias in vitro (a diferencia de los experimentos de Griffith en ratones), y luego extrayendo soluciones acuosas libres de células que contenían la propiedad transformadora, demostrando que era una sustancia química. En la década de 1930, la comunidad científica estaba ampliamente convencida de que la proteína celular era la sustancia en cuestión.

Dado que el Dr. Griffith ya había demostrado que las bacterias de la cepa S muertas por calor conservan un principio de transformación viable, los Dres. Avery, MacLeod y McCarty mataron por calor varios tipos diferentes de neumococos y extrajeron componentes solubles en solución salina de ellos. Luego se separaron y descompusieron las bacterias en sus componentes químicos individuales, probando cada uno para la propiedad de transformación. Finalmente se toparon con una molécula cuya composición química era consistente con el ADN, y luego probaron que no era una parte más pequeña de la molécula, un contaminante de proteína o ARN unido invisible, por ejemplo, lo que llevaba el principio transformador. Las aplicaciones de tripsina y quimotripsina, enzimas que se sabe que lisan proteínas, no afectaron al extracto, al igual que la ribonucleasa, conocida por descomponer el ARN. Sin embargo, la desoxirribonucleodepolimerasa destruyó el principio transformador, revelando que su identidad era el ADN. Los doctores Avery, MacLeod y McCarty publicaron su descubrimiento en la edición de febrero de 1944 del Journal of Experimental Medicine.

Los resultados se verificaron pronto, e incluso se reforzaron con otros experimentos que mostraron que la cápsula protectora era solo uno de varios rasgos «transformables». Pero el dogma científico reinante de que la reproducción bacteriana implicaba nada más que la clonación demostró la base para un escepticismo persistente de la conclusión del ADN. La elucidación, tres años después, de cómo se reproducen las bacterias — por Joshua Lederberg-y el descubrimiento de ADN en los cromosomas de organismos eucariotas superiores disolvieron la mayor parte de las dudas restantes. Los experimentos de Avery-MacLeod-McCarty prepararon el escenario para el descubrimiento de James Watson y Francis Crick en 1953 de la estructura de doble hélice del ADN, y la revolución en la investigación genética que siguió.

CARRERA

Nacido en South Bend, Indiana, en 1911, el Dr. McCarty recibió su título de médico de la Universidad Johns Hopkins, donde luego pasó tres años como oficial de pediatría antes de unirse al laboratorio del Dr. Avery en el Instituto Rockefeller. En 1946, estableció su propio laboratorio en Rockefeller, momento en el que su investigación se centró completamente en los estreptococos del grupo A. El Dr. McCarty se desempeñó como médico jefe del Hospital del Instituto Rockefeller de 1960 a 1974 y como vicepresidente de la universidad de 1965 a 1978. También fue editor del Journal of Experimental Medicine de Rockefeller University Press desde 1963 casi hasta mucho después de su jubilación en 1981. El Dr. McCarty también se desempeñó como presidente del Instituto de Investigación de Salud Pública en Nueva York de 1985 a 1992. Fue miembro de la Academia Nacional de Ciencias y miembro fundador del Instituto de Medicina. Además del Premio Lasker, recibió el Premio Wolf en Medicina y el Premio Eli Lilly en Microbiología e Inmunología. El Dr. McCarty murió en 2005.