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Kristian Birkeland

Zu Beginn des 20.Jahrhunderts beschäftigte sich Kristian Birkeland (1867-1917), ein norwegischer Wissenschaftler von unersättlicher Neugier, mit Fragen, die europäische Wissenschaftler seit Jahrhunderten geärgert hatten. Warum erscheinen die Nordlichter über uns, wenn das Erdmagnetfeld gestört ist? Wie hängen magnetische Stürme mit Störungen auf der Sonne zusammen? Um diese Fragen zu beantworten, interpretierte Birkeland seine fortschrittlichen Laborsimulationen und gewagten Kampagnen in der arktischen Wildnis im Lichte von Maxwells neu entdeckten Gesetzen von Elektrizität und Magnetismus. Birkelands Ideen wurden jahrzehntelang abgelehnt, nur um bestätigt zu werden, als Satelliten über der Erdatmosphäre fliegen konnten.

Angesichts der erschöpfenden Bestände an chilenischem Salpeter und der daraus resultierenden Aussicht auf Massenhunger zeigte Birkeland seine praktische Seite und erfand die erste industrielle Methode zur Gewinnung von Stickstoffdüngern aus der Luft. Norsk Hydro, eine der größten Industrien des modernen Norwegens, ist eine lebendige Hommage an sein Genie.

In der Hoffnung, das zu demonstrieren, was wir heute den Sonnenwind nennen, zog Birkeland 1913 nach Ägypten. Durch den Ersten Weltkrieg von seinen Freunden isoliert, sehnte sich Birkeland danach, seinen 50. Die einzige sichere Heimreise über den Fernen Osten führte ihn nach Tokio, wo er im späten Frühjahr 1917 verstarb.