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De Cercueils, de Malédictions et d’Autres Affaires Plombeuses

Beaucoup ont pris beaucoup de peine à déterminer l’état de l’âme lors de la désunion; mais les hommes ont été les plus fantasques dans les artifices singuliers de leur dissolution corporelle; tandis que les Nations les plus sobres se sont reposées dans deux voies, de simple inhumation et de brûlure. – Sir Thomas Browne, Hydriotaphie; Urne-Burriall (Londres 1658)

Les Grecs et les Romains classiques partageaient une prédilection commune pour conférer aux métaux de base des propriétés spirituelles ainsi que des valeurs intrinsèques. Le poète Hésiode du 7ème siècle avant JC exprime dans ses Œuvres et Duys une vision lugubre de l’humanité passant d’un âge d’or à l’argent, puis au laiton et enfin au fer. À partir du 5ème siècle avant JC, le plomb a régné comme le support privilégié des malédictions écrites visant à blesser ou à détruire leurs victimes, tandis que l’or était utilisé pour fabriquer des amulettes protectrices et des sorts médicaux destinés à guérir ou à guérir. Avec le temps, l’or et le plomb sont devenus des opposés naturellement opposés, l’un « noble », l’autre « base ». »Quand Ovide dans ses Métamorphoses demande à Cupidon de tirer sur Apollon pour le faire tomber amoureux de Daphné, c’est avec une flèche d’or; mais quand il perce Daphné, c’est avec une flèche à pointe de plomb pour s’assurer qu’elle détestera son prétendant divin.

Dans son étude classique des feuilles d’or trouvées dans les tombes du sud de l’Italie, Gunther Zuntz rapporte la distinction essentielle entre les deux métaux:  » L’adoption de l’or en particulier pour les objets déposés dans les tombes n’a probablement pas été une simple ostentation de richesses. Le métal brillant et impérissable a sans doute été choisi pour symboliser la perpétuité de la vie, tout comme son contraire, le plomb sombre et lourd, a été utilisé pour promouvoir la destruction et la mort  » (1971: 285-86). C’est l’alliance du « plomb noir » (à la différence du « plomb blanc » ou de l’étain) avec les aspects plus sombres de la magie qui a peut-être finalement conduit les astrologues à associer la sombre planète Saturne à la vieillesse en décomposition et à la mort, tandis que la lune et le soleil étaient considérés comme de l’argent et de l’or.

Le plomb a été extrait, généralement à faible coût, comme sous-produit de l’extraction de l’argent dans de nombreuses régions du monde antique, notamment l’Espagne, l’Italie, la Sardaigne, l’Angleterre, la France et l’Allemagne, la Grèce continentale et la Macédoine, le Levant et l’Asie mineure. Forbes (1971) estime que ce dernier était le principal producteur de plomb et d’argent dans l’antiquité.

Le monde antique ignorait joyeusement les dangers potentiels du plomb pour la santé. Le métal a été réglé pour un large éventail d’utilisations pratiques où le bon marché et la disponibilité prête, combinés à des propriétés de grand poids et de malléabilité facile, ont probablement joué les rôles décisifs dans sa sélection. Ceux-ci comprenaient des feuilles pour l’écriture, des conduites d’eau, des réservoirs de baptême dans les églises chrétiennes primitives, des ampoules ou des flacons, des récipients ou des boîtes de stockage, des balles à élingue, des poids, des ancres, des sacs à chien ou des taureaux militaires, des carquois de jouets et des pinces pour réparer la poterie. Le plomb était également utilisé comme agent de soudure ou fixateur pour « mettre en place » tout, des pinces de maçonnerie aux pieds des statues. De telles considérations pratiques ont peut-être également régi son choix pour certains types de figurines votives et de plaques décoratives en relief qui ne semblent pas nécessairement liées à la mort et au monde des esprits.

D’autre part, le plomb était clairement également utilisé à d’autres fins où l’on peut affirmer que ses propriétés physiques et son faible coût étaient secondaires à son caractère perçu comme le contraire de l’or au sens largement métaphysique. Le plomb était le matériau de choix pour les tablettes et les clous utilisés pour les malédictions et les sorts, les poupées maléfiques, les amulettes, les enveloppes pour les os des articulations (astragali) utilisées pour la devination ou la divination, les urnes de cendres de crémation et les couvercles extérieurs pour les urnes de crémation en verre, et enfin les cercueils de taille corporelle. Il est évident que toutes ces utilisations étaient dans une certaine mesure considérées comme apparentées les unes aux autres par leurs connexions avec le monde des esprits, la tombe et l’au-delà.

Le Cercueil de plomb du Musée

Le cercueil du Musée de l’Université de Pennsylvanie est originaire de la région de Tyr, dans le sud de la Phénicie, dans l’actuel Liban. (Voir encadré sur l’acquisition du Cercueil de plomb.)

La nomenclature latine pour un cercueil de ce genre était plus susceptible d’avoir été arcu ou locales que le terme plus familier, sarcophage. Il date de la fin du 2ème / début du 3ème siècle après JC Ce qui en reste sont les deux longs côtés et la plupart des deux extrémités courtes d’une boîte de plomb rectangulaire de 1.685 mètres (ou environ 5 1/2 pieds) de long et 0.43 mètres de profondeur et de large. Le sol et ce qui devait être un couvercle séparé, incurvé ou voûté sont tous deux manquants. Des fissures, qui peuvent avoir été partiellement comblées par le concessionnaire, montent et descendent plusieurs des fragments existants.

Alors qu’en théorie le cercueil aurait pu être assemblé à partir de plus d’une feuille de plomb, il est beaucoup plus probable qu’il ait été réalisé à partir d’une seule feuille pliée dans le sens de la longueur pour obtenir un fond et deux côtés (Fig. 1). Les trous de clou occasionnels qui percent les bords lui semblent tous modernes.

La longueur de la boîte de 1.685 mètres n’est pas divisible uniformément par la dimension modulaire de 0,43 mètre, ce qui signifie qu’il n’était évidemment pas considéré comme critique d’utiliser une unité de mesure standard. Avec un poids de plomb de 710 livres par pied cube, j’estime que le cercueil utilisait à l’origine 0,6 pied cube de plomb et pesait environ 430 livres, sans compter le couvercle. Il était assez grand pour accueillir ce qui est selon les normes actuelles le corps d’un petit mâle adulte ou d’une femelle adulte de taille moyenne.

Le couvercle légèrement voûté chevauchait les longs côtés pour reposer sur un rebord étroit à 5 centimètres sous le rebord. Dans certains autres exemples, les bords des extrémités courtes ont été prolongés pour former des languettes de ferme ou des clapets qui ont été enfoncés dans des fentes du couvercle puis martelés pour former un joint presque étanche à l’air. Ils n’ont pas été utilisés ici.

Parce que le plomb est relativement mou et se pliera sous contrainte, un cercueil assemblé de la manière qui vient d’être décrite aurait eu du mal à supporter le poids d’un cadavre. Cela signifiait qu’un cercueil de plomb était souvent placé dans une boîte en bois qui était ensuite enterrée avec lui, dans le sol ou à l’intérieur d’une tombe en maçonnerie. On ne peut déterminer avec certitude si cela a été fait dans le cas de ce cercueil.

La décoration en relief

Les extrémités et les côtés extérieurs étaient ornés de décorations en relief. À en juger par des exemples trouvés ailleurs, le couvercle perdu aurait également été décoré, mais le fond ledit plaine.

Les chercheurs sont divisés sur la façon dont les reliefs ont été coulés. J. Toynbee (1964) plaide pour un processus de moule en sable, tandis que LAY. Rahmani (1992) pense que les moules ont été fabriqués à partir d’argile non cuite laissée dans un état dur pour le cuir. Dans les deux cas, les moules n’auraient pas survécu à la seule coulée initiale, c’est pourquoi il n’y a pas deux cercueils exactement identiques. Le processus a nécessité le pressage de tampons en bois ou d’un autre matériau périssable (aucun ne semble avoir survécu) dans la surface sodit du sable ou de l’argile pour fabriquer le moule. Du plomb fondu a ensuite été versé dans l’empreinte résultante pour créer la feuille décorée avec ses reliefs en relief. Les dessins de timbres avaient tendance à être très répétitifs, et les chercheurs émettent l’hypothèse de l’utilisation de livres de motifs en circulation, bien qu’aucun ne survive. L’ensemble du processus était relativement simple à réaliser, impliquait des matériaux peu coûteux (les timbres en bois étant réutilisables) et nécessitait peu ou pas d’habileté artistique autre que par les sculpteurs des timbres.

Les décorations appliquées aux extrémités et aux côtés longs, bien que non distinguées par leur originalité et leur excellence artistique, ont un intérêt particulier. Chacun des éléments décoratifs portait ce qui était pour la plupart des observateurs anciens des significations symboliques universellement reconnaissables, sinon toujours explicites. Les deux côtés longs, C et D, sont ornés d’une série de six panneaux similaires mais non identiques séparés par des colonnes surmontées d’une variante de chapiteaux de palmier dont le tiers inférieur était à gauche = cannelé (Fig. 2). Les panneaux alternés sont décorés soit d’une petite tête de Méduse entourée de quatre dauphins dans les coins et de feuilles de lierre entre les deux (Fig. 3a) ou des sphinx accroupis à droite, entourés de triples grappes de feuilles de laurier et de feuilles de lierre (Fig. 3b). Les zones au-dessus et au-dessous des panneaux sont délimitées par des moulures horizontales parallèles de câbles ou de câbles fixées par un tampon roulant (roulette). La zone supérieure est remplie de grappes de feuilles de laurier triples et de baies (fig. 4), tandis que celui du bas est rempli d’une feuille roulée et d’un motif de vigne. Les largeurs de chaque panneau varient d’une manière qui indique clairement que les colonnes de division ont été appliquées par un tampon séparé. Cela a permis aux artisans de rétrécir ou d’élargir les panneaux à volonté et ainsi, on ne peut que supposer, d’adapter le cercueil aux dimensions du défunt.

Extrémité courte A (Fig. 5) se compose de quatre lignes de corde torsadée entrecoupées de feuilles de lierre. Alors que la conception suggère superficiellement une étoile à huit rayons, les extrémités des rayons se terminent par des feuilles de lierre, ce qui exclut une signification astrale. Extrémité courte B (Fig. 6) représente la façade d’un temple corinthien tétrastyle (à quatre colonnes). Les tiers inférieurs des arbres de colonne sont à nouveau non dilués. Les corniches du fronton sont remplies de feuilles d’olivier, tandis que le centre du plancher du fronton se brise en arc suivant la mode associée aux frontons que l’on trouve sur les bâtiments des IIe et IIIe siècles de notre ère, en particulier en Asie mineure (Fig. 7), la Syrie et la Palestine.

Il est difficile d’en être certain, mais les deux compositions d’extrémité courte auraient pu être appliquées à partir de deux timbres en bois simples. Si, en revanche, le motif « étoile » à huit rayons a été créé par un tampon de roulette, les feuilles de lierre individuelles doivent avoir été ajoutées au moyen d’un tampon séparé. Les couvercles décorés d’un treillis de vigne encadré de deux motifs de couronnes de laurier en cours d’exécution allaient normalement avec des cercueils en plomb de ce type (Fig. 9).

Les spécialistes s’accordent largement à dire que les têtes de Méduse et les sphinx accroupis fonctionnent ici comme des signes apotropes (de Gk. allotrope signifiant « se détourner ») ou « évitent le mal. »Des sphinx gardiens ont été placés sur des stèles funéraires grecques des siècles plus tôt pour la même raison. En raison de leurs pouvoirs de protection et d’apaisement, les couronnes de laurier, les feuilles, les baies et les branches sont une caractéristique commune des autels funéraires romains et apparaissent comme des guirlandes sur les entrées des tombes. Les feuilles vivantes portent une association funéraire car les morts sont parfois montrés couchés sur un canapé de feuilles d’olivier, de laurier ou de vigne. Les feuilles de vigne, les feuilles de lierre et les vignes, ainsi que les dauphins, sont tous vaguement liés au culte de Dionysos, comme d’ailleurs tous les motifs végétaux qui viennent d’être énumérés. Le culte de Dionysos était centré dans l’Antiquité tardive sur les plaisirs d’une Vie après la Mort féconde.

Les colonnes simples utilisées pour séparer les longs côtés en six panneaux peuvent être conçues pour rappeler au spectateur les façades architecturales des tombes, mais cela n’est guère certain. Le motif de la façade corinthienne tétrastyle avec son fronton se brisant en arc a été très étudié. il apparaît dans des contextes païens, juifs et éventuellement chrétiens. Lorsqu’il est attaché à des ossuaires juifs, par exemple, il a été interprété comme représentant des sanctuaires de la Torah dans les synagogues. Comme l’iconographie restante de notre cercueil n’est clairement ni chrétienne ni juive, elle peut représenter ici la façade idéalisée d’un tombeau païen architecturé ou ici honorer les morts en héros (Fig. 8).

Contrairement aux autres motifs décoratifs, celui du câble ou de la corde n’a pas reçu beaucoup d’attention, bien qu’il puisse contenir une clé importante pour démêler la signification du cercueil. Malgré les manières remarquablement différentes de déployer le motif sur les côtés courts et longs, je dirais que dans les deux contextes, la corde symbolise l’acte de lier ou d’attacher le cercueil. En d’autres termes, ce qui ressemble à une corde doit être lu comme une corde même lorsque — comme à la fin A — elle a été disposée comme une étoile à huit rayons. Cette interprétation est renforcée par l’utilisation plus explicite sur d’autres exemples (principalement au Levant mais certains aussi loin que la Grande-Bretagne) de cordes qui sillonnent le couvercle et parfois les deux longs côtés pour former des motifs rhomboïdaux (Fig. 10). Ceux—ci, pour Ragman (1987:136), créent l’impression, « peut-être l’intention al- d’une boîte solidement attachée avec du cordon. »D’autres cercueils utilisent des sangles moulées et surélevées au lieu de cordes pour obtenir à peu près le même effet (Fig. 11).

L’acquisition du Cercueil de plomb

Le cercueil de plomb a été acquis par l’un des personnages les plus colorés des débuts du Musée de l’Université de Pennsylvanie, à savoir Hermann V. Hilprecht, professeur d’Assyriologie. Comme Hilprecht semble avoir systématiquement combiné l’achat d’antiquités pour le Musée avec ses voyages pour son expédition à Nippur dans la plaine babylonienne, on peut s’attendre à ce qu’il ait obtenu le cofdiin quelque part au Moyen-Orient. il s’avère plutôt qu’il l’a acheté le 16 février 1895, à Newark, dans le New Jersey, avec le couvercle et le seul côté long d’un deuxième cercueil de plomb tyrien. Le marchand était un arménien de corne de Syrie nommé Daniel Dorian, qui servait d’interprète à Hilprecht white, il travaillait à Nippur. Le cadre en bois contenant les fragments de cercueil entreposés porte une étiquette de marchand d’écaillage indiquant que le cercueil provient d’Es-Sur (« le rocher »), le nom moderne de l’ancienne Tyr, la grande ville phénicienne située sur la côte du sud du Liban. Comme les chercheurs n’ont découvert l’existence d’une école de fabrication de cercueils en plomb à Tyr que dans les années 1930, il semble probable que Noorian savait de première main que les deux cercueils provenaient de Tyr au lieu de fonder son attribution sur des spéculations savantes.

À l’époque romaine, la population prospère et mixte grecque-juive-levantine de Tyr avait besoin d’un hippodrome suffisamment grand pour accueillir 60 000 personnes. De vastes cimetières dilançaient la route principale dans la ville; un certain nombre de complexes de tombes atteignaient une taille monumentale, avec des façades architecturales, des cours intérieures et de multiples chambres funéraires. Tous les cercueils publiés depuis les années 1980 sont en pierre, pas en plomb. Leur contenu, qui peut être riche en or, comprend parfois des tablettes de malédiction au plomb.

La retenue des Esprits

Quel était l’intérêt d’attacher un cercueil ? Sûrement rien d’aussi banal que d’empêcher le corps de dégringoler pendant le transport vers le site de la tombe! Nous avons en tout cas affaire ici à des liens symboliques, pas à de véritables cordes ou sangles. Pour tout cela, le motif d’une corde (voir encadré sur les cordes) doit symboliser une volonté d’empêcher quelque chose d’entrer ou de s’échapper du cercueil.

Les tablettes de malédiction inscrites déjà mentionnées comme l’une des utilisations apparentées auxquelles le plomb a été mis peuvent fournir un indice de ce qui se passe. Selon le dernier décompte rapporté en 1992 par J.G. Gager, plus de 1 500 tabelles ont été trouvées dans une variété de contextes et de lieux, y compris les cimetières de Tyr. Ils datent des 5ème et 4ème siècles avant JC jusqu’à l’antiquité tardive, et beaucoup ont été enterrés dans des tombes. Un pourcentage élevé était constitué de plomb ou d’alliages de plomb.

La signification de leurs noms (en grec, katadesmoi, « lié », « attaché », et en latin, dejixiones, « attaché » ou « cloué ») suggère le fonctionnement de ces tablettes: en liant ou en restreignant les objets des malédictions inscrites sur eux par des moyens magiques. Repliés et dans certains cas cloués ensemble, leurs préambules d’ouverture exhortent fréquemment les dieux infernaux à retenir  » ou « à lier » les cibles de leurs malédictions. Gager (1992) a un exemple particulièrement pertinent de Rome (Fig. 12). Écrit des deux côtés, il représente au bas d’un côté une figure humaine (apparemment l’instigateur de la malédiction), rejointe par un démon ressemblant à un oiseau, ligotant un certain Artemios. Artemins, qui était apparemment un char rival, est représenté sans sa tête ni ses pieds. Une partie de la malédiction se lit comme suit:

(J’en appelle) à vous, déesse phrygienne et déesse nymphe EIDONEA en cet endroit que vous puissiez retenir Artémros. . . et le rendre sans tête, sans pieds et impuissant avec les chevaux des couleurs bleues. (Gager 1992:72; soulignement ajouté)

Une autre façon d’attacher une malédiction à sa victime était de déposer dans une tombe une poupée ou une figurine façonnée parfois de boue ou de cire mais le plus souvent de plomb. Ces effigies, qui survivent souvent avec les noms de leurs victimes griffés sur leurs surfaces, ont les mains attachées à leurs hacks ou sont montrées mutilées. Une telle figure de plomb, trouvée moins sa tête dans une tombe mansardée (Fig. 13), était percé de clous de fer puis avait les mains et les pieds traînés avec des lanières de plomb pour faire bonne mesure.

La fréquence à laquelle les tablettes de plomb et les poupées finissent dans les tombes provient du besoin de leur donneur de placer les malédictions en contact physique aussi étroit que possible avec les dieux vengeurs des Enfers. Comme les personnes maudites sont presque toujours vivantes, il s’ensuit que les tablettes et les diigurines ne visent pas les fantômes des morts. Alors, comment se rapportent-ils aux personnes déjà mortes?

Croyances antiques ultérieures dans l’Au-delà

Plutôt que de souscrire à la vision poétique grecque plus ancienne d’un Monde souterrain soigneusement cloisonné composé d’Hadès, des champs élyséens et des « limbes », la croyance eschatologique romaine pré—impériale semble avoir dépeint les esprits collectifs des morts — les Crinières – comme résidant simplement sous terre ou près de leur lieu de sépulture où ils pouvaient être apaisés avec de la nourriture et des boissons. Au début du 3ème siècle avant JC, cela a donné lieu en Italie à un calendrier compliqué d’offrandes et de repas funéraires consommés sur le site de la tombe par les survivants au profit des défunts. (Les âmes des morts étaient vraisemblablement suffisamment sensibles pour profiter des cérémonies se déroulant au-dessus du sol en leur honneur.) Cela pourrait même conduire à « nourrir de force » les morts à travers des tubes qui courent dans les tombes et à disposer de jolies enceintes de jardin à côté des tombes. Selon de telles croyances, la tombe était en quelque sorte l’endroit où les morts continuaient de résider. C’est pourquoi les tombes rappellent souvent à l’extérieur ou à l’intérieur les maisons des vivants (fig. 14).

L’univers spirituel du monde méditerranéen sous domination romaine a essaimé avec une foule d’êtres super‑naturels. Cela n’était nulle part plus évident que le long de la côte du Levant, où les croyances grecques, orientales, égyptiennes, Juives et, avec le temps, chrétiennes convergeaient toutes. En plus des dieux traditionnels, cette compagnie d’apparitions comprenait un large éventail de démons, incubes, succubes (fig. 15) et d’autres bogies femelles terrifiantes; anges, chérubins et séraphins; les sept planètes astrologiquement chargées et diverses étoiles magiquement puissantes; et, d’une importance particulière pour la présente discussion, les Lares ou fantômes des morts. Selon la croyance populaire, les fantômes de personnes dont la vie a été interrompue par accident ou par des actes de violence planaient près de leurs corps enterrés pour demander réparation aux vivants. Certains des morts en colère ont été classés comme des lémures, qui étaient, selon Toynbee (1971), des fantômes sans pitié et affamés, d’autres comme des larves, des esprits dangereusement espiègles qui ont quitté le site de la tombe pour rôder autour de la maison. Au-delà de cela, toute sépulture contenant un corps fraîchement enterré, dont la chair intacte empêcherait l’âme de voler librement vers sa destination éternelle, était le repaire potentiel des fantômes et autres esprits malins. (Le mot sarcophage, incidemment, dérive d’un type de calcaire extrait près d’Assos en Asie mineure qui était censé consommer la chair des os plus rapidement que d’autres matériaux et possédait ainsi le cachet supplémentaire de réduire le temps que l’âme devait planer dans les limbes près de sa tombe.)

L’importance des cercueils en plomb

À l’époque de l’Empire romain tardif, les cercueils destinés aux inhumations pouvaient être en bois ou en argile, ainsi que divers types de pierre et de plomb. Les cercueils des deux premiers matériaux étaient bon marché à fabriquer et étaient à la disposition de personnes sans grands moyens. Les plus démunis étaient systématiquement jetés dans le sol sans réceptacle d’aucune description ou avec, au mieux, une couverture improvisée à la hâte de tuiles de toit jetées.

En termes de coûts d’extraction, de transport et, peut-être surtout, de finition artistique finale, le sarcophage romain standard en pierre, sculpté en relief profond sur trois ou quatre de ses côtés ainsi que sur son couvercle, était une coupe définie au-dessus d’un arc de plomb conventionnel. Les scènes extérieures richement sculptées sur les sarcophages en pierre étaient destinées à rester visibles pour les Vivants, ce qui semble être confirmé par la manière dont elles sont souvent déployées à l’intérieur des tombes (fig. 16).

Les tombes de l’époque impériale romaine ont été décrites comme « rétrospectives » sur leurs extérieurs, tandis que « prospectives » sur leurs intérieurs. Ainsi, les réalisations passées de leurs occupants étaient généralement consignées sur les façades des tombes, tandis que le monde à venir était anticipé dans les scènes à l’intérieur des tombes et dans l’iconographie et le contenu des cercueils individuels (fig. 14). Mais cette formule pat s’applique-t-elle aux cercueils en plomb? Contrairement à leurs équivalents en pierre, les cercueils de plomb étaient rarement inscrits, et leurs occupants restent presque toujours anonymes; même les références au sexe du défunt manquent, en dehors de ce que les dons funéraires peuvent nous dire. De plus, les reliefs moulés répétitifs sur des cercueils de plomb, eux-mêmes souvent enfermés dans des conteneurs extérieurs en bois avant d’être poussés dans de longs et étroits compartiments découpés dans le substrat rocheux, n’étaient clairement jamais destinés à être vus par les vivants une fois l’enterrement effectué. Au lieu de cela, il semble pratiquement certain que leurs messages symboliques étaient dirigés vers le seul monde des esprits.

C’est ici que nous retournons le cercle complet pour mener. S’il est correct de considérer les symboles moulés sur les extérieurs du cercueil comme des formes d’incantations magiques pour assurer, d’une part, une existence heureuse après la mort et, d’autre part, pour repousser les mauvais esprits qui planent autour de la tombe, quel rôle joue le matériel du cercueil? Nous avons vu comment le plomb, l’élément sombre et plumbique, avait été utilisé comme moyen choisi pour délivrer des malédictions aux puissances des Enfers, ainsi que pour retenir ou lier les cibles de leurs incantations bien avant son utilisation pour les cercueils. Des siècles plus tard, à l’époque médiévale, selon l’Encyclopédie de la Magie et du Superstitron (p. 211), « les reliques religieuses étaient souvent enfermées dans des cercueils de plomb pour garder leur force sacrée à l’intérieur d’une limite efficace et l’empêcher de se dissiper dans les airs » (faisant vraisemblablement écho à la même impulsion qui a conduit les Grecs à envelopper leurs astragales divinatoires de plomb). Dans le cas des cercueils, le lien menaçant du métal avec les puissances des Enfers semble être prophylactique et préventif, car les cercueils hermétiquement scellés étaient souvent eux-mêmes attachés avec des cordes ou des sangles symboliques qui fonctionnaient à la fois pour empêcher et retenir les esprits malins.

« Prophylactique » implique que l’objectif derrière l’utilisation du plomb était de protéger les morts des puissances du mal avant leur admission dans une Vie après la Mort bénie (un souhait qui a également conduit à la pratique d’enfermer les cendres des morts dans des urnes en plomb). L’utilisation du plomb servait également à empêcher les fantômes des défunts de s’échapper de leurs cercueils pour hanter les vivants.

Quoi qu’il en soit, le cercueil du Musée permet à l’observateur alerte de pénétrer dans le substrat trouble de la religion populaire, de la superstition et de la magie de l’antiquité tardive.