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Des chercheurs de l’École des sciences naturelles et environnementales de l’Université de Newcastle ont mené une étude pour prouver ce que les jardiniers du monde entier savent depuis des générations: les soucis repoussent les aleurodes de la tomate.

En publiant leurs résultats aujourd’hui (1er mars) dans la revue PLOS ONE, les experts ont identifié le limonène – libéré par les soucis – comme le principal composant responsable de la tenue à distance des aleurodes de la tomate. Les insectes trouvent l’odeur du répulsif au limonène et sont ralentis par le puissant produit chimique.

Application à grande échelle

Les résultats de l’étude ont le potentiel d’ouvrir la voie au développement de solutions de remplacement des pesticides plus sûres et moins coûteuses.

Étant donné que le limonène repousse les aleurodes sans les tuer, l’utilisation du produit chimique ne devrait pas entraîner de résistance, et l’étude a montré que cela n’affectait pas la qualité du produit. Tout ce qu’il faut pour dissuader les aleurodes, c’est intercaler des soucis dans les parcelles de tomates, ou accrocher de petits pots de limonène parmi les plants de tomates afin que l’odeur puisse se disperser dans le feuillage des tomates.

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En fait, l’équipe de recherche, dirigée par le Dr Colin Tosh et Niall Conboy, a montré qu’il était possible de développer un produit, similaire à un assainisseur d’air, contenant du limonène pur, qui peut être suspendu dans des serres pour confondre les aleurodes en les exposant à une explosion de limonène.

Niall, doctorant à l’Université de Newcastle, a déclaré: « Nous avons parlé à de nombreux jardiniers qui savaient que les soucis protégeaient efficacement les tomates contre les aleurodes, mais cela n’a jamais été testé scientifiquement.

« Nous avons constaté que le produit chimique libéré en abondance par les soucis était le limonène. C’est excitant car le limonène est peu coûteux, il n’est pas nocif et son utilisation est beaucoup moins risquée que les pesticides, en particulier lorsque vous ne l’appliquez pas sur la culture et que ce n’est qu’un faible parfum dans l’air.

« La plupart des pesticides sont pulvérisés sur les cultures. Cela ne tue pas seulement le ravageur ciblé, il tue absolument tout, y compris les ennemis naturels du ravageur. »

Le limonène représente environ 90% de l’huile contenue dans les écorces d’agrumes et se trouve couramment dans les assainisseurs d’air ménagers et les anti-moustiques.

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Le Dr Tosh a déclaré: « Il existe un grand potentiel d’utilisation du limonène à l’intérieur et à l’extérieur, soit en plantant des soucis près des tomates, soit en utilisant des gousses de limonène pur. Un autre avantage important de l’utilisation du limonène est qu’il est non seulement sans danger pour les abeilles, mais que les soucis fournissent du nectar aux abeilles qui sont vitales pour la pollinisation.

« Toutes les méthodes alternatives de lutte contre les aleurodes qui peuvent réduire l’utilisation de pesticides et introduire une plus grande diversité végétale et animale dans les systèmes agricoles et horticoles devraient être les bienvenues. »

Les chercheurs ont réalisé deux grands essais en serre. En travaillant avec des soucis français dans la première expérience, ils ont établi que l’effet répulsif fonctionne et que les soucis sont une plante compagnon efficace pour éloigner les aleurodes des plants de tomates.

Pour la deuxième expérience, l’équipe a utilisé une machine qui leur a permis d’analyser les produits chimiques gazeux et volatils libérés par les plantes. Grâce à cela, ils ont pu identifier quel produit chimique était libéré des soucis. Ils ont également déterminé que l’intercalation de soucis avec d’autres plantes compagnes, que les aleurodes n’aiment pas, n’augmente ni ne diminue l’effet répulsif. Cela signifie que les plantes non hôtes des aleurodes peuvent les repousser, pas seulement les soucis.

Un ravageur notoire

Les aleurodes adultes sont de minuscules insectes ressemblant à des mites qui se nourrissent de la sève des plantes. Ils causent de graves pertes de production à un éventail de cultures en transmettant un certain nombre de virus végétaux et en encourageant la croissance de moisissures sur la plante.

Le Dr Tosh a dit: « L’alimentation directe des adultes et des larves entraîne une sécrétion de miellat à un taux très élevé. La sécrétion de miellat qui recouvre les feuilles réduit la capacité photosynthétique de la plante et rend les fruits invendables. »

D’autres études se concentreront sur le développement d’un mélange de trois plantes compagnes qui repousseront trois insectes ravageurs majeurs de la tomate – les aleurodes, les tétranyques et les thrips.

À plus long terme, les chercheurs visent à publier un guide axé sur les plantes compagnes comme alternative aux pesticides, qui conviendrait à toute une gamme de problèmes horticoles.